地球上的河流三角洲长期以来一直是重要的港口和湿地的家园。科学家发现,尽管海平面上升,这些经济和生态热点地区在最近几十年总体上有所扩张,但这种趋势不太可能持续下去。荷兰乌得勒支大学的地球科学家Jaap Nienhuis和他的同事通过卫星和世界范围内的实地研究,确定了近1.1万个河流三角洲的位置。通过计算机模拟,他们估计了1985年至2015年间,潮汐、海浪和人类活动对每个三角洲的大小和形状的影响。研究人员发现,在南美洲东部海岸的许多流域,以及亚洲东部、南部和东南部海岸,森林砍伐增加了河流携带的沉积物,三角洲也随之增长。(如图所示的恒河三角洲就是这样一个例子。)然而,在北美,大坝减少了许多河流三角洲可利用的泥沙量。

尽管在研究期间海平面上升了约10厘米,但河流三角洲每年总共增加了约54平方公里的土地,研究人员在今年1月报告说自然.但他们表示,增长很可能只是一个短期现象。没有参与这项研究的杜兰大学湿地生态学家莫莉·基奥(Molly Keogh)对此表示同意;她指出,预计到21世纪末,海平面将上升约60厘米。此外,随着时间的推移,三角洲沉积物因自身重量的挤压而臭名昭著。

正如基奥所描述的那样,这种“双重打击”将导致未来几十年全球河流三角洲的整体萎缩。除了低洼基础设施和渔业的损失之外,其后果还可能包括主要人口中心和农业地区被淹没。